Monumento a la Revolución, Mexico City, Mexico

Monumento a la Revolución, Mexico City, Mexico

“Public space does not distribute money to the poor, but it gives to the poor, as the rich, the possibility of experiencing productivity and creativity through exposure to otherness” – J.Lévy


Who will be a Botero in the future? Bogotá, Colombia

(Leer en Español)

“When the danger of dying of hunger doesn’t exist, what does ‘living’ mean?”

– Cornelius Castoriadis

This question not only refers to the basic human need to eat, it refers to the fulfilment of all basic human needs. Have you ever asked yourself, aside from having a roof with no leaks, a deliciously comfortable bed, a fridge full of food, a place where you have learnt to write and count, a safe and clean place to do your business, a family of friends and relatives; what else makes me feel alive? What else makes me smile, think, excited, sad, angry? That’s what Castoriadis is asking us in his discussion on social transformation and cultural creation.

Who will be the Botero of the future Colombia? 

The answer to Castoriadis’ question, or at least how I interpret it, is culture. The series of principles on which we as individuals lean on to give significance to our lives. Beyond what we need to function as living organisms, there are many things in life that you do, not because you need to, to survive, but because they have a symbolic or other significance to you. These things are what you might call culture.

Throughout time, by doing these symbolic things, individuals have emerged that are today considered the geniuses of history. Costoradis presents the examples of Kafka, Picasso, Michelangelo, Mozart and questions who are going to be the Kafkas and Mozarts of the future? And how are you incentivising the creation of spaces that form these geniuses amongst the generations of today?

In the case of Colombia, I ask, who will be the Botero and Garcia Marquez of the future? And how are we going to ensure that all the potential of genius that the country has, will have the opportunity to reveal itself in what will become the modern history of Colombia? Who will the art, music or literature museums of the future talk about?

Returning to the initial theme of part I (see here); How are we ensuring that not only those who have the money to do so, are developing their skills and genius as citizens that express, create and revolutionise Colombian culture?

Learning to value, create and think…

Beyond learning to count, read and value certain principles, as human beings we search teachings on how to think and create. A great school and an encouraging family environment can do so, but the city (both the built environment and the society that dwells within it) can teach us the most valuable lessons of all and provide us with the necessary tools to develop as citizens.

For example, public space where people live and make politics is a space of learning. And I’m not just talking about politics in the terms of voting for different political parties, I am also talking about the practices and values that we, as citizens, exercise in our daily routines.

When you share a bench with a stranger, when you give way for an elderly lady to enter a shop, when you avoid a beggar on the street, when you approach a vendor to ask for directions, all these are political acts. Why? Because they are acts of coexistence that recognise that space must be shared, that form relationships of power between one individual and the other and that result in moments of exchange. One cannot walk through a city and act as if they were the only person living in it, although some do mistakenly believe so. So, having said this, within the city we learn to value the other and to observe how we function with the other inside this dense and rich space; we learn to understand the city and in many cases create a better city through our individual actions.

In Bogotá…

The city of Bogotá is a great school. It has taught me about inequality, about social movements, about participating in space, about innovation, about how those who have the least give the most, and many other things that I had heard about in school but only really lived when I arrived in Bogotá. Nevertheless, it is a city that has a lot more to learn.

If you read the first part of this series, you’ll realise my position toward the role of the private sector in building the city. It is a fairly critical position, but as you’ll have seen there are some examples of places that have shown a potential in intervening in public life in an inclusive and collective way.

Following this I would like to tell you about a house, in the city of Bogotá that really made me smile because I instantly felt an important connection to what Castoriadis is asking us and to my own reflection; on the possibility for those who have very little to develop their potential as the future Boteros, Mozarts and Kafkas of Colombia.

Casa B, Belén, Bogotá

Casa B, Belén, Bogotá

CasaB, Belén, Bogotá, Colombia

In 2012, two Colombians, Chucho and Dario returned to Bogotá from Germany and dedicated themselves to a search, for a place where they could build and alternative space that would promote community action.

The centre of Bogotá, la Candelaria, as many of you know, is being gentrified. For whom? For tourists, for hotels, for museums and universities that are gradually buying out most of the area. Diego, another Colombian who gradually joined the project of CasaB, clearly states that in the Candelaria, there is no more local community. And I completley agree. When you walk through those streets on a weekday, in the evening, they are dead because no one lives there anymore!

For those who have never been: walking along the 5th (a carrera) from the Jimenez (a calle) toward the 1st (another calle), passing in front of Doña Ceci (a corner shop that has gradually turned in to an icon for the culture of dancing and drinking pola on friday nights); Guache’s graffiti “Nuestro Norte es el Sur”; the Luis Ángel Arango library and many hotels, cafés and boutiques, the lack of residents is obvious. One can’t deny there is a drastic change when one crosses from one side of the 1st to the other in what one sees around them. On the other side, there are no more hotels, cafés with english names or students walking around with fancy tags.

Instead, there are several open garages selling second hand, ancient yet beautiful furniture; men with huge beer bellies and their wives giving them orders; children running on the street from one side to the other chasing a street dog or the ball that is gaining speed as it rolls down the hill; or adolescents that are staring you down, watching as you enter their territory. And in the distance you can hear the ‘mecha’ (hit) of a tejo tournament, a sound of a television that loses its signal or the patacón and the meat that are being fried in someone’s kitchen. This is neighbourhood life. This is Belén.

Belén in the city, CasaB

Belén in the city, CasaB

There is no doubt that the best place for an alternative space for community action is Belén.

Initially, this intervention focused on working with adults in the community. Gradually the space was formed through a collection of ideas that were brought by community members to the leaders of the house. However, CasaB is in continuous transformation as Diego puts it, it has gone through a metamorphosis.

Bit by bit it became more and more obvious that those who were using and appropriating themselves of the space where the children of the neighbourhood, in search of a safe place to rest and play after school.

Arts and Crafts, CasaB

Arts and Crafts, CasaB

These same children have set the foundation for the ideas and energy that has built this alternative pedagogical space, in which children are able to develop skills and knowledge in dance, art, martial arts, health and nutrition and urban agriculture. An important part of this is their development of an understanding of the importance of common goals and collective action.

Agricultura urbana, CasaB, Belén, Bogotá

Agricultura urbana, CasaB, Belén, Bogotá

3 years later, these same children continue to participate in CasaB activities every day. Some have become tutors and leaders in the centre.

Clases de Muay Thai, lideradas por uno niño del barrio, Belén, Bogotá

Clases de Muay Thai, lideradas por uno niño del barrio, Belén, Bogotá

This year a young boy from the Muay Thai activity is applying for an opportunity to travel to Peru and become a professional Muay Thai instructor.

Columpios, CasaB, Belén, Bogotá

Columpios, CasaB, Belén, Bogotá

So: “When the danger of dying of hunger doesn’t exist, what does ‘living’ mean?” or should we even ask “When the danger of dying of hunger does exist, can we still ‘live’?”

I know, this is a pretty extreme way of putting this question. But, yes there is a But, what I mean to ask is if we can ensure that those young girls and boys that suffer from inequality might also have the opportunity to ‘live’ as Castoriadis puts it? Could it be that a private intervention, like CasaB is allowing this to happen?

¿Quién será el Botero de la futura Colombia?

(Read in English)

“Cuando no existe el peligro de morirse de hambre ¿Qué es vivir?“

– Cornelius Castoriadis

Esta pregunta no solo se refiere a la necesidad básica del ser humano de comer, se refiere en general, al cumplimiento de todas las necesidades básicas del ser humano. Alguna vez te has preguntado, aparte de tener un techo sin goteras, una cama deliciosamente cómoda, una nevera llena de comida, un lugar donde has aprendido a escribir y contar y un lugar seguro y limpio para hacer tus necesidades y una familia de amigos y no amigos; ¿Qué es lo que me hace sentir vivo? ¿Qué es lo que me hace sonreír, pensar, que me emociona, que me hace triste, que me enoja? A esto va la pregunta de Castoriadis en su discusión sobre la transformación social y la creación cultural.

¿Quién será el Botero de la futura Colombia?

La respuesta a la pregunta de Castoriadis, o bueno como yo lo interpreto, es la cultura. La serie de principios sobre los cuales tú como individual le das un significado a tu vida, más allá de lo que necesitas para funcionar como un organismo, son las cosas que haces porque para ti, tienen un significado, y no porque necesitas hacerlas.

A través de la historia, a través del hacer de estas cosas, han emergido individuos que hoy en día son considerados como los genios de la historia. Castoriadis presenta los ejemplos de Kafka, Picasso, Michelangelo, Mozart y se pregunta quienes van a ser los Kafkas y los Mozarts del futuro? Y como estamos motivando que hayan espacios para incentivar la creación de estos genios entre las generaciones de hoy?

En el caso de Colombia, yo me pregunto, quienes van a ser los Boteros y los Garcia Marquez del futuro? Y como vamos a asegurarnos de que todo el potencial de genios que tiene el país se va revelar en lo que será historia moderna de Colombia? De quién van a hablar los museos de arte, de música, de literatura del futuro?

Volviendo al tema inicial de esta serie (parte I); ¿Como estamos promoviendo que no solo los que tienen plata, puedan desarrollarse como ciudadanos que se expresan y que crean cultura?

Aprendiendo a valorar, crear y pensar…

Mas allá de aprender a contar, leer y valorar, como seres humanos buscamos aprender a pensar y crear. Una buena escuela o nuestros padres nos pueden enseñar esto pero mas que todo; la ciudad (lo construido y la sociedad en conjunto) tiene el potencial y la responsabilidad de entregarnos las herramientas necesarias para poder desarrollar nuestra ciudadanía.

Por ejemplo, el espacio público donde las personas viven y hacen política es un lugar de enseñanza. Y no solo me refiero a la política en el sentido del voto y de las instituciones que nos gobiernan si no que también las practicas y los valores que nosotros como ciudadanos ejercemos en la vida cuotidiana.

Cuando compartes una banca con un señor desconocido, cuando le das el paso a una viejita al entrar a una tienda, cuando evitas el que pide limosna en el anden, cuando te acercas a un vendedor a pedir direcciones, todos estos actos son política. ¿Porqué? Porque son actos de convivencia que reconocen el espacio del otro, que forman relaciones de poder entre el uno y el otro, que resultan en momentos de intercambio etc. Y aun que algunos parecen pensarlo, uno no puede caminar por la ciudad y actuar como si fuera la única persona que existe en ella. Entonces, en este ámbito, se aprende a valorar al otro, a pensar en como funciona la ciudad y que es lo que le da su riqueza; y a crear, en muchos casos, una mejor ciudad.

En Bogotá…

Efectivamente, Bogotá es una gran escuela. A mi me ha enseñado sobre la inequidad, sobre el movimiento social, sobre la participación en el espacio, sobre la innovación, sobre como los que menos tienen son los que más dan, y muchas otras cosas sobre lo cual me hablaban en la escuela pero que no viví hasta que llegue a esta ciudad. Igualmente, es una ciudad que sigue aprendiendo.

Dentro de este marco, si leyeron la primera parte de esta serie, se darán cuenta mi posición sobre el rol del sector privado en la construcción de la ciudad. Es una posición bastante crítica, pero hay ejemplos que me han mostrado el potencial que tiene la intervención de este sector cuando es pensado de manera inclusiva, colectiva y social.

Por esta reflexión, les quiero contar de una casa que me dio mucha emoción conocer porque sentí una conexión importante con el discurso de Castoriadis y mi propia reflexión sobre el acceso de niños y niñas de bajos recursos a espacios donde se puedan desarrollar como Boteros, Mozarts y Kafkas.

Casa B, Belén, Bogotá

Casa B, Belén, Bogotá

CasaB, Belén, Bogotá, Colombia

En el 2012, dos Colombianos, Chucho y Dario vuelven de Alemania y se dedican a buscar un lugar donde crear un espacio alternativo que promoviera el trabajo comunitario.

El centro de Bogotá, la Candelaria, como muchos de ustedes lo saben, se está gentrificando. ¿Y para quién? Para los turistas, los hoteles, los museos y las universidades que han ido invadiendo esta zona de la ciudad y que, por la mayoría han ido construyendo o comprando la zona. Como lo expresa Diego, otro Colombianos que se ha unido al proyecto, ya no hay comunidad local en la Candelaria.

Para los que nunca han estado: al atravesar por la avenida Jiménez con 5ta, hasta llegar a la clle 1era, pasando por en frente de Doña Ceci (una tienda de barrio donde se ha desarrollado la cultura de la pola y el baile los viernes en la noche); el graffiti de Guache ‘Nuestro Norte es el Sur‘; la biblioteca Luis Ángel Arango y muchos hoteles, cafés y boutiques, es muy evidente la falta de residentes. No obstante, que al cruzar al otro lado de la (calle)1era, y empezar a subir por ella, hay un cambio drástico en lo que uno ve a sus alrededores. Ya no hay Hoteles de cinco estrellas, cafés con nombres en inglés, o estudiantes caminando con bolsos de marca.


Belén en la ciudad, Bogotá

En su lugar, hay varios garajes abiertos y llenos de muebles viejos y hermosos, fósiles del pasado; hay hombres con pansas llenas de cerveza y sus mujeres que los regañan; hay niños corriendo de un lado al otro persiguiendo a los perros callejeros o a la pelota que se les va rodando por la bajada; hay jóvenes que te observan con medio ojo abierto analizándote fríamente; Y en la distancia suena la mecha de algún partido de tejo, el ruido de una tele con la antena que esta fallando o el del patacón y la carne que se están fritando en alguna cocina. Esto es vida de barrio. Esto es Belén.

No cae en duda, que el lugar óptimo para este espacio alternativo es Belén.

El inicio de esta intervención se enfocó en el trabajo con los adultos de la comunidad, haciendo un diagnóstico de ideas que se fueron implementando en la creación y programación de actividades en la Casa. Pero no era lo que CasaB es hoy, ha pasado por una metamorfosis dice Diego.


Clase de manualidades, CasaB, Belén, Bogotá

Poco a poco se empezó a notar que los que más usaban el espacio eran los niños y niñas del barrio que buscaban un lugar donde descansar y distraerse después de la escuela.

Agricultura urbana, CasaB, Belén, Bogotá

Agricultura urbana, CasaB, Belén, Bogotá

Estos mismo niños fueron los que poco a poco, pusieron las ideas y la energía que fundo lo que el espacio es hoy, un espacio de pedagogía alternativa (ver actividades) donde se desarrollan habilidades en danza, arte, artes marciales, alimentación responsable y más que todo, la habilidad de apreciar el bien común y el trabajo colectivo.

Clases de Muay Thai, lideradas por uno niño del barrio, Belén, Bogotá

Clases de Muay Thai, lideradas por uno niño del barrio, Belén, Bogotá

Columpios, CasaB, Belén, Bogotá

Columpios, CasaB, Belén, Bogotá

3 años después, muchos de estos niños siguen visitando el centro todos los días. Algunos se han vuelto instructores o líderes en el centro, este año, uno se está presentando para ir al Perú el año que viene, a entrenar como instructor profesional.

Será: “Cuando no existe el peligro de morirse de hambre ¿Qué es vivir?“ o Cuando existe el peligro de morirse de hambre ¿Podemos vivir?”

Esta bien, lo acepto, es un poco extrema esta pregunta. Pero, y si hay un Pero. A lo que va la pregunta es; ¿Como podemos asegurarnos que hasta los niños y niñas que más sufren de la sociedad desigual en la que vivimos, también tengan la oportunidad de desarrollar el ‘vivir’ del que habla Castoriadis? ¿Será que, una ves mas, una intervención privada pueda presentarnos con una posible propuesta alternativa como lo es CasaB?